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CAPITULO 13. El aprendizaje incluso puede modificar comportamientos simples

Tras trabajar con “una célula por vez”, Kandel decide estudiar casos de aprendizaje y memoria en el comportamiento del animal intacto, ya que hacerlo mediante células individuales es una situación artificial que no aportaba pruebas de que el aprendizaje en el animal real produjera modificaciones en la eficacia sináptica. Amplía su equipo (I. Kupfermann, T. Carew) y elige uno de los comportamientos más simples de Aplysia: el reflejo de retracción de la branquia. Realizó una serie de experimentos en que por medio de estimulación consiguieron modificar este reflejo: bien por habituación (el reflejo se debilita a medida que se acostumbra a le estimulación) o por sensibilización (el reflejo se exagera por ir asociado a un estímulo perjudicial (una descarga en la cola), incluso si este es muy moderado). En 1985, tras 15 años de investigación, consiguieron demostrar que era posible modificar un comportamiento simple de la Aplysia mediante diversas formas de aprendizaje.
Por otro lado, Kandel logró descubrir una neurona motora concreta que controlaba un comportamiento específico. Indagando más al respecto, llegaron a la conclusión de que había ciertas células (el número se fue ampliando) que controlaban los mismos comportamientos; es decir, en todos los individuos que estudiaron, “el reflejo era producido por las mismas neuronas, que siempre establecían entre sí las mismas conexiones”. La arquitectura neural de los comportamientos de la Aplysia era extremadamente precisa. Además, el método empleado podía ser muy útil para estudiar mecanismos neurales más complejos.

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