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Banco Bibliográfico > In search of memory > Capitulo 18 : Los genes de la memoria

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CAPITULO 18. Los genes de la memoria

Consciente de la suma relevancia que adquirían los avances en biología molecular, Kandel se vuelca por completo en su aplicación al estudio de la memoria.
Una circunstancia decisiva fue su traslado en 1974 a la Facultad de Medicina y Cirugía de la Universidad de Columbia, donde además funda, en el marco del Instituto Médico Howard Hughes de Columbia, un grupo de investigación consagrado a la cognición molecular.
En su anterior análisis de la memoria a corto plazo con Aplysia había empleado una única célula sensorial o motora de la que podía registrar señales durante algunas horas con el animal intacto. Pero para el estudio de la memoria a largo plazo este proceso debía prolongarse varios días. Era necesario cultivar células sensoriales y motoras, lo cual solo puede hacerse con células del sistema nervioso de animales jóvenes. Kandel dio con un médico que había conseguido criar Aplysia en laboratorio, desde el estado embrionario hasta la adultez. Gracias a estos cultivos pudo comenzar a experimentar con una única neurona sensorial y una única neurona motora, y ver qué proteínas intervienen en la memoria a largo plazo.
En esta misma época, salió a la luz un estudio sobre los mecanismos regulatorios de la síntesis de proteína (Jacob y Monod), que permitió desentrañar la maquinaria molecular que regula los genes. Se mostró que es posible regular (activar y desactivar) los genes. Casi todos los genes del genoma están presentes en cada célula. Pero, si todos los cromosomas del organismo están en el núcleo de la célula, ¿por qué los genes no funcionan de manera idéntica en todas las células del cuerpo? Porque en cada tipo de célula solo están activados o expresados algunos genes, los demás están desactivados o reprimidos. Los genes se activan y desactivan según sea necesario para el funcionamiento óptimo de la célula. Ciertos tipos de genes se expresan en determinados momentos y otros se activan y desactivan en respuesta a señales internas del cuerpo o externas del medio ambiente. Entonces, ¿qué tipo de señales regulan la actividad de los genes? ¿Cómo se activan y desactivan? Por medio de otros genes. Numerosos experimentos se centraron en esta línea de investigación.
El descubrimiento de que la función de los genes puede regularse en función de necesidades impuestas por el medio, utilizando como señales moléculas externas o internas, ayudó a traducir la cuestión del paso de la memoria de corto a largo plazo en términos moleculares.

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